Close Login
Register here
Forgot password
Forgot password
or
or

Close
Close Receive monthly UPDATES ON ENVIRONMENTAL SUSTAINABILITY IN YOUR MAILBOX EVERY MONTH.

Want to be kept in the loop? We will provide monthly overview of what is happening in our community along with new exciting ways on how you can contribute.

your profile is 33% complete:
33%
Update profile Close

Climate Climate Storms

Hoe zit het nu met orkanen en klimaatverandering?

Share this post
by: Sustainable Startups
Hoe zit het nu met orkanen en klimaatverandering?

Met het actieve orkaanseizoen op de Atlantische Oceaan duikt in de media regelmatig de vraag op of er een verband is met klimaatverandering. ‘Een ingewikkelde kwestie’, schrijft klimaatblogger Hans Custers. ‘Wetenschappers die hier antwoord op geven begeven zich op glad ijs.’

die daarover aan het woord zijn geweest zou de indruk kunnen ontstaan dat wetenschappers enorm van mening verschillen over de invloed van klimaatverandering op tropische cyclonen. En dat zou weer de indruk kunnen wekken dat nogal wat wetenschappers de rol van het veranderende klimaat overdrijven. Dat de signalen die deskundigen uitzenden soms tegenstrijdig lijken valt niet te ontkennen. Zo zei orkaandeskundige Phil Klotzbach (van het Tropical Meteorology Project, Colorado State University) in een interview met de Amerikaanse publieke radio NPR dit:

”When it comes to climate change’s impacts on the storm – so most the theoretical models really don’t see any change in the frequency, perhaps even going down a little bit. They say maybe the storms will get slightly more intense. But I typically look at the observations. I don’t do much theoretical modeling. And in the observations, it’s just really too hard to say.”

En klimaatonderzoeker Michael Mann zegt in een opiniestuk in The Guardian:

“We can’t say that Hurricane Harvey was caused by climate change. But it was certainly worsened by it.”

Is het moeilijk om er iets over te zeggen of is het een zekerheid? Het merkwaardige is dat het allebei in zekere zin klopt, en dat geen van beide beweringen echt in tegenspraak is met wat het VN klimaatpanel IPCC hierover schrijft. Klotzbach en Mann leggen andere accenten omdat ze de kwestie vanuit een andere invalshoek benaderen. En dat heeft dan weer alles te maken met hun eigen onderzoeksgebied. Kort gezegd: de invalshoek van Klotzbach is probabilistisch, die van Mann is deterministisch.
'Gegevens over orkanen zijn schaars'
Phil Klotzbach verzamelt en analyseert data over tropische cyclonen. Als er iets verandert in bijvoorbeeld het aantal tropische cyclonen, of in de intensiteit ervan, dan moet dat na verloop van tijd zichtbaar worden in die data. Met de nadruk op: na verloop van tijd. Omdat extreme gebeurtenissen zoals orkanen per definitie zeldzaam zijn, zijn gegevens erover schaars. Daarom kan het lang duren voordat er voldoende data zijn verzameld om een verandering in bijvoorbeeld aantal of omvang van extreme gebeurtenissen duidelijk te kunnen zien. In wetenschappelijk jargon: het kan lang duren voordat er voldoende data zijn om een statistisch significante trend te zien.

Dat geldt zeker voor orkanen, mede vanwege de grote verschillen tussen orkaanseizoenen en individuele orkanen. Klotzbach constateert dat de invloed van klimaatverandering op orkanen nog niet aantoonbaar blijkt uit zijn data. En daar valt weinig tegenin te brengen. Gelukkig maar, want als die invloed nu al duidelijk zichtbaar zou zijn zou dat betekenen dat de veranderingen bijzonder snel gaan.
Mann kijkt naar oorzaak en gevolg. Hij stelt een aantal simpele gevolgen van het opwarmende klimaat vast, die ontegenzeggelijk invloed hebben op een orkaan of op de schade die wordt aangericht:

• De gestegen zeespiegel zorgt voor een hogere stormvloed, die verder landinwaarts kan komen.
• De hoeveelheid waterdamp die lucht kan bevatten neemt sneller dan lineair toe met de temperatuur. Er kan dus ook meer waterdamp condenseren als warme lucht verzadigt raakt, waardoor de intensiteit van neerslag toeneemt. Dit volgt uit de Clausius-Clapeyronvergelijking, maar het is ook overal zichtbaar in de echte wereld: de hoosbuien die we hier in de zomer regelmatig zien komen niet voor in de winter en in de tropen is neerslag vaak nog veel extremer.
• Warm zeewater is de energiebron van een orkaan. Hoe warmer het zeewater, hoe meer energie en hoe krachtiger een orkaan kan worden. Volgens een onderzoek uit 2012 zou de maximale windsnelheid van orkanen in de noordelijke Atlantische Oceaan met bijna 30 km/h toe kunnen nemen per graad stijgen van de temperatuur van het oceaanoppervlak.
Het is uiterst waarschijnlijk dat de drie hierboven genoemde factoren hebben bijgedragen aan de risico’s en de schade van orkaan Harvey

Tweet dit
Het stuk van Mann in The Guardian is dus allerminst alarmistisch. (Met uitzondering van de kop, maar die komt van een koppenmaker van The Guardian en niet van Mann) Het is uiterst waarschijnlijk dat de drie hierboven genoemde factoren hebben bijgedragen aan de risico’s en de schade van orkaan Harvey. Omdat ze elkaar kunnen versterken – zowel stormvloed als extreme neerslag dragen bij aan overstromingen en een sterkere wind betekent een hogere stormvloed en meer aanvoer van met waterdamp verzadigde lucht – zou het gezamenlijke effect groter kunnen zijn dan de verandering van de factoren op zich.

Mann noemt het kort, maar blijft er terughoudend over. Als hij er werkelijk op uit was geweest om de invloed van klimaatverandering zwaar aan te zetten had hij nog wel wat andere dingen kunnen noemen waar in de wetenschap nog over word gedebatteerd. Een artikel van Kerry Emanuel uit 2005 bijvoorbeeld, waarin wordt geconstateerd dat de totale hoeveelheid energie die vrijkomt bij tropische cyclonen toeneemt, evenals de levensduur. Het is niet onaannemelijk dat de afmetingen van een cycloon, en daarmee het gebied dat wordt getroffen, toenemen door de grotere warmte-inhoud van de oceanen.

Wel noemt Mann nog de mogelijke invloed van een veranderde atmosferische circulatie op het gedrag van orkaan Harvey. Die zou er aan bijgedragen kunnen hebben dat Harvey dagenlang boven Texas bleef liggen. Het gevolg was dagenlange extreme neerslag in hetzelfde gebied, wat in belangrijke mate bepalend was voor de schade. Ook hierover woedt in de wetenschap nog een stevig debat en dat verzwijgt Mann zeker niet.
'Klimaatverandering veroorzaakt geen orkanen'
Wat in elk geval vaststaat: klimaatverandering veroorzaakt geen orkanen, maar kan orkanen wel op veel manieren beïnvloeden en verhevigen. Zeespiegelstijging en opwarming van atmosfeer en oceaan hebben op dit moment hoogstwaarschijnlijk al invloed, al is de aantoonbare invloed vrij beperkt. Als het klimaat verder opwarmt zal die invloed hoe dan ook toenemen.

Over andere factoren bestaat vooral nog veel onzekerheid. Onzekerheid die niet zomaar te interpreteren is als goed nieuws. Niet alleen omdat niet uit te sluiten valt dat orkanen sneller zullen toenemen in kracht, of omvang, of hoeveelheid neerslag dan nu wordt verwacht. Ook het gedrag (levensduur, pad, snelheid) zou kunnen veranderen. Hoe meer onzekerheid en onvoorspelbaarheid, hoe moeilijker het is om voorbereid te zijn op wat er kan gebeuren. Ook dat draagt bij aan het risico.
Tenslotte nog wat links met meer informatie over het huidige klimaatseizoen in de Atlantische Oceaan en over klimaatverandering en orkanen:

Inside Climate News: 6 Questions on Hurricane Irma, Harvey and Climate Change
Potsdam Institute for Climate Impact Research: Storm Harvey: impacts likely worsened due to global warming
NOAA Geophysical Fluid Dynamics Laboratory: Global Warming and Hurricanes
EPA Climate Change Indicators: Tropical Cylone Activity

 

Get updates on environmental sustainability in your mailbox every month.